Onderzoek Hilde Geurts

Professor Hilde Geurts heeft onderzoek gedaan naar het autistisch brein. De vraag was of bij mensen met autisme het brein sneller veroudert of minder snel oud wordt. Het is gebleken dat mensen met autisme hun achterstand inlopen naarmate ze ouder worden. Er zijn zelfs aanwijzingen dat autisme hen beschermt tegen het verval van de hersenen.

Geurts vergeleek de resultaten van een aantal neuropsychologische testen van 23 ouderen met autisme van 51 tot 83 jaar met die van evenveel ouderen zonder de aandoening. Zij liet zien dat ouderen met autisme opvallend normaal presteren op denktaken. De problemen op het gebied van werkgeheugen en andere executieve functies die op de voorgrond staan bij kinderen en jongeren met autisme, lijken op volwassen leeftijd nagenoeg te zijn verdwenen. Onduidelijk is hoe en wanneer de problemen verdwijnen. Geurts vermoedt dat de ontwikkeling van een aantal cognitieve vaardigheden van mensen met autisme langer doorgaat, ook nog op een leeftijd waarop die van mensen zonder autisme al aan de afdaling begint, vanaf ongeveer het dertigste levensjaar. Ergens halen zij een groot deel van hun achterstanden in waardoor de twee groepen uiteindelijk op elkaar gaan lijken. De veroudering loopt daarna waarschijnlijk overwegend parallel. Opmerkelijk genoeg lijkt het inhaalproces zelfs na het 50ste jaar nog plaats te vinden. Zo blijkt uit een in 2016 gepubliceerd onderzoek in Autism Research van de Nederlandse psycholoog Anne Geeke Lever en Geurts bijvoorbeeld dat 50-plussers met autisme nauwelijks slechter scoorden op taken waarbij ze zich in anderen moesten verplaatsen. Problemen op het gebied van deze theory of mind gelden als een belangrijk kenmerk van autisme. Lever en Geurts vonden ook – in een in 2016 gepubliceerd onderzoek in the Journal of Autism and Development Disorders- dat sociale angststoornissen veel minder vaak voorkomen bij vijftigplussers met autisme: twee procent had hier last van, tegen 21 procent van de volwassenen tot 50 jaar.

Ook andere onderzoeksters concluderen dat de sociale cognitie van vijftigplussers met autisme beter is ontwikkeld. Volwassenen met autisme scoren beter op de zogeheten Digit Symbol naarmate zij ouder worden. Die meet aandacht, verwerkingssnelheid en werkgeheugen, en de Block Design die perceptuele vaardigheden en probleemoplossend vermogen testen. Bekend is dat ouderen zonder autisme deze testen-onderdeel van de Wechsler Adult Intelligence Scale- juist minder goed maakten.

De grote vraag is nu: waar houdt de inhaalslag op? Beschermt autisme tegen hersenverval? Voor deze laatste speculatieve theorie bestaan er een aantal interessante aanwijzingen, voornamelijk afkomstig uit een aantal kleinschalige vergelijkingsonderzoeken. Een belangrijke aanwijzing komt uit Levers in 2016 in Autism Research gepubliceerde replicatie van Geurts onderzoek naar cognitieve veroudering bij mensen van 51 tot 83 jaar. Hierin maakte de autismegroep een visuele geheugentaak duidelijk beter. In een ander onderzoek vonden ze bovendien dat het werkgeheugen in de groep ouderen met autisme vrijwel gelijk was gebleven, terwijl dat in de controlegroep iets achteruit was gegaan. Ook dit past bij een beschermingspatroon.

De Britse Amanda Roestorf werkt op dit moment aan haar promotie onderzoek naar autisme en cognitieve veroudering onder leiding van autisme expert en hoogleraar Dermot Bowler van de City University London. Voor haar masterscriptie uit 2014, uitvoerig beschreven in Autism Spectrum Disorder in Mid and Later Life vergeleek zij het vermogen tot plannen en het succesvol toepassen van strategieën van een kleine groep jongvolwassenen van 18 tot 49 jaar met autisme met die van oudere volwassenen met autisme (50-79 jaar). Zij vond geen achteruitgang in de oudste groep- wel vooruitgang op sommige deelgebieden. Melanie Ring, een andere promovenda van Bowler, concludeerde in 2015 dat het geheugen van ouderen met autisme minder achteruitgang als gevolg van leeftijd liet zien dan dat van mensen zonder  autisme.

Bron: NRC Handelsblad 2017 geschreven door Julie Wevers op 27 januari 2017. Kijk voor het hele artikel onder google, hilde geurts onderzoek autistisch brein veroudert minder snel.

 

Afbeeldingsresultaat voor hilde geurts

 

 

Wees de eerste om te reageren

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.